El fuerte descenso del consumo empieza a pasar factura al sector del acero

El precio de este metal, clave para fabricar electrodomésticos y vehículos, ha caído más de un 25% desde finales de junio.

La crisis económica ha hecho disminuir las ventas mundiales de coches y electrodomésticos, el transporte marítimo de mercancías, el desarrollo de nuevas infraestructuras… y, con ello, empieza a afectar también a la demanda y al precio de un elemento presente en estos y, en general, en casi todos los ámbitos de la vida: el acero. Este metal, que se mantuvo bastante inmune a los vaivenes del mercado en la primera mitad del año, ha caído en octubre por debajo de los 300 dólares la tonelada en la Bolsa de Metales de Londres (BME). Se trata de una cifra especialmente llamativa comparada con el máximo de 1.266 dólares por tonelada alcanzado a finales de junio. De hecho, desde mediados de septiembre el acero ha perdido un 25% de su valor (unos 150 dólares por tonelada).

“Hace un año, la demanda mundial (de acero) era buena. Parecía que la demanda superaba a la oferta, y parecía que habría escasez de acero para 2008. Ahora, en el último par de meses, se han vuelto las tornas y la oferta es mayor que la demanda. Los precios están cayendo”, explican fuentes del sector.

“No hay demanda. Los pedidos son escasos y para volúmenes pequeños. Hasta que no empiece a verse una solución en los mercados financieros, todo va a estar muy parado”, señalan otros expertos.

Cambio de tendencia

La pasada primavera, las acerías empezaron a trasladar a sus clientes el encarecimiento experimentado por sus costes de producción (carbón, mineral ferroso, energía, etc). Entonces, los fabricantes de automóviles se vieron forzados a pagar por este metal hasta un 30% más. Ahora, la tendencia se invierte. Incapaces de recortar más sus gastos y de dar salida a todos sus vehículos —a pesar de la demanda de los mercados emergentes, las ventas de coches apenas han crecido un 1,5% en el primer semestre del año—, casas como Toyota están intentando que los productores de acero vuelvan a rebajarles los precios.

Además, la Asociación Mundial del Acero tiene una perspectiva incierta acerca de cómo evolucionará la demanda de este metal en los próximos meses. “Estamos en un periodo de alta incertidumbre económica”, apunta un comunicado de este organismo. “El impacto sobre los mercados de acero se está volviendo más visible a medida que se aproxima el final del año”, añade.

Recortar producción

Para evitar crear unos stocks que perjudiquen aún más al valor del acero, las fábricas comienzan a ajustar su producción a la baja. El líder mundial del sector, ArcelorMittal, anunció a mediados de septiembre que recortará la producción en un 15% para tratar de frenar la caída de precios. Una estrategia a la que no se descarta se sumen en breve otros gigantes occidentales del acero, como ThyssenKrupp, y que también aplicarán firmas como la rusa Severstal, las indias Tata y JSW Steel, o las chinas Shougang Group o Anyang Iron y Steel, entre otras.

Y es que la incertidumbre financiera comienza a afectar incluso a los planes de desarrollo de los países emergentes, esperanza hasta ahora del sector. Así, los expertos creen que la demanda mundial de acero crecerá tan sólo un 2% en 2009, y que la producción tendrá que disminuir en consonancia.

En 2007, se produjo un récord de 1.340 millones de toneladas de acero en el mundo. Hasta agosto parecía que en 2008 volvería a batirse marcas, pues se habían alcanzado los 926,3 millones de toneladas, un 5,6% más que en el mismo periodo del ejercicio precedente, pero ahora la situación es radicalmente distinta.

RibaFarre


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